Comment la climatisation a changé le monde

Imaginez que nous puissions contrôler le temps – en appuyant sur un bouton pour le rendre plus chaud ou plus frais, plus humide ou plus sec.

Les implications seraient énormes. Finies les sécheresses et les inondations, les vagues de chaleur et les routes glacées. Les déserts deviendraient verdoyants. Les récoltes ne manqueraient jamais.

En fait, le changement climatique a suscité des idées farfelues pour modifier le climat, comme la pulvérisation d’acide sulfurique dans la haute atmosphère ou le déversement de chaux vive dans les océans.

Aussi intelligents que soient les humains, nous sommes loin d’avoir un contrôle précis du temps. À l’extérieur, du moins.

Depuis l’invention de la climatisation, nous sommes en mesure de contrôler le temps à l’intérieur, ce qui a eu des effets inattendus et d’une grande portée.

Le problème de l’humidité

Inutile de dire que ce n’était pas une solution évolutive. Du moins, pas avant le 19e siècle, lorsque l’entrepreneur bostonien Frederic Tudor a amassé une fortune improbable en faisant quelque chose de similaire.

Il prenait des blocs de glace sur les lacs gelés de la Nouvelle-Angleterre en hiver, les isolait avec de la sciure de bois et les expédiait vers des climats plus chauds en été.

Jusqu’à ce que la fabrication de glace artificielle prenne son essor, les hivers doux de la Nouvelle-Angleterre suscitaient la panique quant à une « famine de glace ».

La climatisation telle que nous la connaissons a commencé en 1902, mais elle n’avait rien à voir avec le confort humain.

La société Sackett & Wilhelms Lithographing and Printing Company de New York s’est trouvée frustrée par les niveaux d’humidité variables lorsqu’elle essayait d’imprimer en couleur.

Le même papier devait être imprimé quatre fois en quatre couleurs, et si l’humidité changeait entre les tirages, le papier se dilatait ou se contractait légèrement. Même un décalage d’un millimètre donnait un aspect affreux.

Les imprimeurs demandent à l’entreprise de chauffage Buffalo Forge de concevoir un système pour contrôler l’humidité.

Un jeune ingénieur du nom de Willis Carrier a découvert que la circulation de l’air sur des serpentins refroidis par de l’ammoniac comprimé maintenait l’humidité à un niveau constant de 55 %.

Des avantages plus larges

Buffalo Forge ne tarde pas à vendre l’invention de Willis Carrier partout où l’humidité pose des problèmes, notamment aux minoteries et à la société Gillette, où l’humidité excessive fait rouiller les lames de rasoir.

Ces premiers clients industriels ne se souciaient guère de rendre les températures plus supportables pour leurs travailleurs – c’était un avantage accessoire.
Mais dès 1906, Carrier explore le potentiel des applications de « confort » dans les bâtiments publics comme les théâtres.

C’était un choix judicieux. Historiquement, les théâtres fermaient souvent pour l’été : pas de fenêtres, des corps humains serrés les uns contre les autres et, avant l’électricité, un éclairage assuré par des torches.

La glace de la Nouvelle-Angleterre avait été brièvement populaire.

Au cours de l’été 1880, le Madison Square Theatre de New York en utilisait quatre tonnes par jour : un ventilateur de huit pieds soufflait de l’air sur la glace et par des conduits vers le public.

Malheureusement, bien que frais, l’air était également humide, et avec la pollution croissante des lacs de Nouvelle-Angleterre, la fonte de la glace dégageait parfois des odeurs désagréables.

Le « Weathermaker » de Willis Carrier était beaucoup plus pratique.

Le grand public a fait l’expérience de la climatisation pour la première fois dans les salles de cinéma en plein essor des années 1920, et elle est rapidement devenue un argument de vente aussi important que les films.

Une technologie transformatrice

La tradition hollywoodienne des superproductions de l’été remonte directement à Carrier, tout comme l’essor des centres commerciaux.

Mais la climatisation est devenue plus qu’une simple commodité. Il s’agit d’une technologie transformatrice, qui a eu une profonde influence sur le lieu et la manière dont nous vivons.

Les ordinateurs tombent en panne s’ils sont trop chauds ou trop humides, et la climatisation permet de créer les fermes de serveurs qui alimentent l’internet. En effet, si les usines ne pouvaient pas contrôler la qualité de leur air, nous aurions du mal à fabriquer des puces en silicium.

La climatisation a également révolutionné l’architecture.

Historiquement, un bâtiment frais dans un climat chaud impliquait des murs épais, des plafonds hauts, des balcons, des cours et des fenêtres orientées à l’opposé du soleil.

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consang